Antarctique : des vallées gelées retrouvées sous la glace

L’Antarctique se révèle un peu plus. Des scientifiques ont découvert trois gigantesques vallées profondément enfouies sous la glace du continent gelé. Selon les explications des chercheurs, il s’agit de trois canyons qui traversent les chaînes de montagnes du continent.

Le trio a été baptisé Vallée de la Fondation, Bassin de Patuxent et Bassin du Rift Offset.

Les trois canyons ont pu être observés en détail, ce qui a permis aux chercheurs de déterminer leurs dimensions exactes. La Vallée de la Fondation fait 350 km de long sur 35 km de large, le Bassin de Patuxent 17 km de large et le Bassin du Rift Offset 170 km de long sur 35 km de large.

Tous les détails de cette passionnante découverte ont été publiés dans la revue LiveScience.

Invisibles jusqu’à aujourd’hui

Bien que gigantesques et imposantes, les trois vallées sont restées invisibles aux satellites pendant plusieurs années. Cela s’explique par le fait que les deux principaux satellites en orbite autour de Terre qui servent à la cartographie de la glace ont de grands angles morts.

Leurs orbites sont inclinées de manière à les empêcher d’inspecter la zone où sont situés les trois canyons.

Pour découvrir les vallées, les chercheurs ont dû mobiliser une équipe pour survoler la zone méridionale du continent de glace en avion. Les vols ont été effectués par une équipe internationale pendant près de deux ans, entre 2015 et 2017 pour être plus précis.

Une découverte capitale

La découverte des trois canyons est d’une importance capitale pour l’avenir de la Terre. « Si la couche de glace s’amenuise ou rétrécit, ces couloirs contrôlés topographiquement pourraient faciliter la circulation des glaces vers l’intérieur des terres et pourraient entraîner le glissement de la glace dans l’ouest de l’Antarctique. » explique en effet l’étude publiée dans LiveScience.

« Cela augmenterait la vitesse à laquelle la glace s’écoule du centre de l’Antarctique vers ses bords, conduisant à une augmentation du niveau global de la mer. »

L’étude des vallées pourrait ainsi aider les scientifiques à mieux comprendre les conséquences du changement climatique sur les glaciers. Elle devrait également permettre aux chercheurs de modéliser le rôle que pourrait jouer la calotte polaire dans le futur.

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