Kepler a identifié une centaine de nouvelles exoplanètes

Près de 100 nouvelles planètes en orbite autour d’étoiles distantes ont été découvertes par le télescope Kepler de la Nasa.

Les chercheurs ont confirmé la présence des 95 mondes après avoir étudié 275 candidats possibles à partir des données fournies par le télescope. Kepler, qui est actuellement en mission K2 pour découvrir des exoplanètes, a déjà trouvé des milliers de candidats depuis son lancement il y a près de dix ans.

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De nouvelles chances de découvrir une planète similaire à la terre

La dernière découverte soulève l’espoir que les astronomes puissent bientôt trouver un système similaire au nôtre qui héberge une forme de vie extraterrestre. L’étude a été réalisée par une équipe internationale dirigée par Andrew Mayo du National Space Institute de l’Université technique du Danemark.

« En augmentant de près de 50% le nombre de planètes découvertes avec K2, ce travail aidera les astronomes à approfondir leur analyse et leur apprentissage des planètes individuelles, en particulier des plus petites exoplanètes », a déclaré le Dr Mayo.

Comment les exoplanètes sont-elles détectées par le télescope Kepler ?

Le télescope spatial Kepler a été lancé en 2009 pour chasser des exoplanètes dans une seule parcelle de ciel, mais en 2013 une défaillance mécanique a paralysé le télescope. Cependant, les astronomes et les ingénieurs ont trouvé un moyen de réutiliser et de sauver le télescope spatial en changeant périodiquement son champ de vision. Cette solution a ouvert la voie à la mission de suivi K2, qui est toujours en cours alors que l’engin spatial recherche des transits d’exoplanètes.

Ces transits peuvent être détectés en enregistrant des baisses de luminosité causées par l’ombre d’une exoplanète lors de son passage devant son étoile hôte. Ces baisses sont des indications d’exoplanètes, qui doivent ensuite être examinées de beaucoup plus près afin de déterminer s’il s’agit réellement d’exoplanètes.

Le domaine des exoplanètes est relativement nouveau. La première planète en orbite autour d’une étoile similaire à notre propre soleil n’a été détectée qu’en 1995. Aujourd’hui, environ 3600 exoplanètes ont été découvertes, allant de planètes rocheuses de la taille de la Terre à de grandes géantes gazeuses comme Jupiter.