La Lune Rousse du 21 janvier a reçu la visite d’une météorite

Dans la nuit du 20 au 21 janvier 2019, des millions de personnes à travers le monde entier ont eu la chance de contempler la spectaculaire « lune de sang ». Mais seules quelques personnes extrêmement vigilantes ont pu remarquer un évènement très furtif qui s’est produit au cours de l’éclipse : une petite météorite qui a frappé la lune de sang.

Parmi les rares personnes qui ont pu assister en direct à l’impact de la météorite sur la Lune de sang se trouve un utilisateur de Reddit qui a vu un bref éclair de lumière à 04:41:43 UTC alors qu’il observait l’éclipse depuis son arrière-cour.

Lune Rousse

Un évènement inattendu pendant l’éclipse totale du 21 janvier

Il s’est alors demandé si le bref éclair de lumière qu’il avait aperçu était une sorte de phénomène local ou s’il s’agissait de quelque chose qui s’était réellement produit sur la Lune au moment de l’éclipse, peut-on lire dans son post sur Reddit. Après vérification de deux retransmissions de l’éclipse à différents endroits du monde, au Maroc et en Californie plus précisément, il s’est avéré que le même flash était apparu au même moment, juste après le début de l’éclipse totale.

Les scientifiques et les astrophotographes ont rapidement diffusé davantage de photos et de perspectives du flash sur Twitter. L’impact a ensuite été officiellement confirmé lundi par José María Madiedo, astronome à l’Université de Huelva en Espagne.

Un météorite de la taille d’un ballon de foot

Madiedo et ses collègues surveillent depuis des années les éclipses de Lune grâce au réseau de télescopes MIDAS (Moon Impacts Detection and Analysis System), en particulier pour rechercher des impacts.

L’équipe MIDAS surveille particulièrement la surface lunaire pendant les Nouvelles Lunes et les éclipses de Lune, car il est plus facile d’observer les flashs lumineux produits par les collisions de météorites lorsque la Lune est sombre. D’après l’estimation initiale de Madiedo, le petit caillou céleste qui a frappé la Lune pendant l’éclipse du 21 janvier devait peser environ deux kilogrammes et avait à peu près la taille d’un ballon de football.

L’observation des impacts de météorites sur la Lune est importante pour les astronomes dans la mesure où cela permet de mieux comprendre la topographie de la surface lunaire, et de retracer par la même occasion l’historique de ses impacts.