La NASA va obtenir de nouvelles images de Cérès

En 2007, la NASA a lancé la sonde Dawn en orbite autour du grand astéroïde Vesta, le deuxième plus grand objet de la ceinture d’astéroïdes après Cérès. En 2015, l’agence spatiale américaine a décidé d’envoyer la sonde à entraînement ionique économe en carburant en orbite autour de la planète naine. Afin de maximiser le retour scientifique, l’équipe responsable de la mission prévoyait de quitter Cérès pour un survol de l’astéroïde Adeona.

Plutôt que de s’aventurer vers Adeona qui n’a jamais été exploré, la NASA a décidé de rester sur Cérès qui semble être, pour l’heure, le meilleur endroit pour trouver des traces de vie. En effet, les experts pensent que la planète naine abrite de la glace, et probablement des particules organiques, dans son sous-sol.

Cérès

Les scientifiques de la NASA ont alors exploré quarante-cinq mille orbites différentes avant d’avoir trouvé le bon plan de vol. Depuis quelques jours, la sonde Dawn tourne autour de Cérès à seulement cinquante kilomètres d’altitude.

Des images plus nettes

Ce mois-ci, la sonde Dawn atteindra une distance de seulement 22 miles (35 kilomètres) au-dessus de Cérès à son point le plus proche. À son point le plus éloigné, elle sera à 2 500 kilomètres (4 000 kilomètres) de la planète naine. Cette nouvelle orbite elliptique permettra au vaisseau spatial de la NASA de capturer des images plus nettes de la surface de l’astéroïde géante.

« L’équipe attend avec impatience la composition détaillée et l’imagerie à haute résolution du nouvel examen de près », a déclaré Carol Raymond, chercheur principal pour la Mission Dawn au Jet Propulsion Laboratory de la NASA, dans un communiqué. « Ces nouvelles données haute résolution nous permettent de tester les théories des ensembles de données précédents et de découvrir de nouvelles fonctionnalités de cette fascinante planète naine », a-t-il poursuivi.

Un objectif bonus

En plus des images, la sonde déploiera également ses instruments pour explorer le sol de Cérès. Les scientifiques de la NASA ont une cible bien précise en tête : le cratère Occator. Il s’agit d’un endroit avec des taches blanches étranges et brillantes.

« En tant qu’objectif bonus, les scientifiques aimeraient étudier les éléments dans l’un de leurs endroits préférés (et peut-être l’un des vôtres) : Occident Crater, site des dépôts de sel hautement réfléchissants, non seulement sur Ceres, mais aussi sur Terre et », a écrit Marc Rayman, directeur de la mission et ingénieur en chef de Dawn at JPL. « L’étude de celui-ci et de la zone qui l’entoure (ensemble connu sous le nom d’unité géologique) pourrait en révéler davantage sur la géologie complexe qui s’y trouve », a-t-il ajouté.

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