Nous savons désormais ce qui a décimé les Aztèques

En 1545, un désastre a frappé la nation aztèque, installée dans le plateau central du Mexique, dans la vallée de Mexico, sur une île du lac Texcoco. Les Aztèques avaient atteint un niveau de civilisation parmi les plus avancés d’Amérique, quand les habitants commencèrent à avoir des fièvres, des maux de tête et des saignements des yeux, de la bouche et du nez.

La mort survenait généralement au bout de trois à quatre jours.

Une civilisation éteinte en cinq années

En l’espace de cinq ans, jusqu’à 15 millions de personnes – soit environ 80% de la population – ont été anéanties lors d’une épidémie que les habitants appelaient « cocoliztli ». Le mot signifie « la peste » dans la langue aztèque nahuatl. La cause de l’épidémie, cependant, a été remise en question depuis près de 500 ans.

Les scientifiques ont éliminé la variole, la rougeole, les oreillons et la grippe comme origines potentielles de l’épidémie qui a exterminé les Aztèques. Mais ils viennent d’identifier une « fièvre entérique » semblable à la fièvre typhoïde dont ils ont trouvé des traces d’ADN sur les dents de victimes mortes depuis longtemps.

« Le cocoliztli de 1545 à 1550 a été l’une des nombreuses épidémies affectant le Mexique après l’arrivée des Européens, il a été la deuxième des trois épidémies les plus dévastatrices et ayant entraîné le plus grand nombre de pertes humaines », a déclaré Åshild Vågene de l’Université de Tuebingen en Allemagne. « La cause de cette épidémie a fait l’objet de débat pendant plus d’un siècle parmi les historiens et maintenant nous sommes en mesure de fournir des preuves directes en utilisant de l’ADN ancien. »

Les Espagnols à l’origine de l’extinction des Aztèques

La peste cocoliztli de 1545 dans la région qui comprend aujourd’hui le Mexique et une partie du Guatemala, est survenue seulement deux décennies après qu’une épidémie de variole ait tué environ 5 à 8 millions de personnes juste après l’arrivée des Espagnols dans la région.

Les scientifiques pensent maintenant avoir démasqué le coupable. En analysant l’ADN extrait de 29 squelettes enfouis dans un « cimetière de cocoliztli », ils ont trouvé des traces de la bactérie salmonella enterica, de la variété Paratyphi C. Cette bactérie est connue pour causer la fièvre entérique, dont la fièvre typhoïde est un exemple. Le sous-type mexicain provoque rarement une infection humaine aujourd’hui.

De nombreuses souches de salmonelles se sont propagées via la nourriture ou l’eau contaminée, et pourraient avoir voyagé au Mexique à travers des animaux domestiques apportés par les Espagnols, a indiqué l’équipe de recherche. Salmonella enterica est connue pour avoir été présente en Europe au moyen âge.