Venez vous promener dans la Voie Lactée

L’ESA a récemment mis en ligne une nouvelle vidéo stupéfiante de la Voie Lactée, une vidéo réalisée à partir de plusieurs images prises par l’observatoire spatial Herschel. La séquence dure très exactement dix minutes et elle risque de vous coller une claque magistrale. En réalité, elle va même vous permettre de relativiser un peu les choses.

La Voie Lactée occupe une place de choix dans le coeur des astronomes et c’est assez logique puisque ce terme désigne en réalité la galaxie où se trouve le système solaire. Il s’agit donc de notre galaxie.

Voie Lactée

La Voie Lactée n’est-elle pas magnifique ?

Il est très difficile de déterminer sa forme exacte mais les astronome pensent qu’il s’agit d’une galaxie spirale. Elle aurait donc la forme d’un disque aplati.

La Voie Lactée occupe une place de choix dans le coeur des astronomes

Ce n’est qu’une simple estimation faite à partir de Kepler et de nombreux autres télescopes mais la Voie Lactée mesurerait environ 100 000 années-lumière de diamètre et elle abriterait entre 200 et 400 milliards d’étoiles. Le Système Solaire se trouverait en outre à sa périphérie.

Certains d’entre vous le savent sans doute mais le terme de « voix lactée » désignait à la base une bande blanchâtre qui apparaît parfois dans le ciel nocturne. Contrairement à ce que l’on pourrait croire, cette bande ne représente pas l’intégralité de notre galaxie, seulement la partie observable.

Cette information est là encore à prendre avec prudence mais la plupart des scientifiques estiment que notre galaxie s’est formée il y a 13,7 milliards d’années de cela, ce qui correspond plus ou moins à l’âge approximatif de l’Univers.

Herschel est un télescope spatial pour sa part. Il a été développé par l’ESA et il a été lancé le 14 mai 2009. Contrairement à ses petits camarades, l’appareil mise tout sur l’infrarouge et il a été conçu pour étudier la formation des étoiles mais aussi celle des galaxies primitives.

Durant toutes ces années, il nous a appris beaucoup de choses au sujet de l’univers et il nous a aussi donné pas mal de recul sur la Voie Lactée. En marge, Herschel a capturé des centaines de photos différentes et l’ESA s’est appuyée sur ces contenus pour réaliser une vidéo présentant une bonne partie de notre galaxie.

Cette séquence dure très exactement 10 minutes et elle se contente de faire défiler la carte de la Voie Lactée. Elle n’est pas forcément très vivante mais elle nous permet tout de même de mieux nous représenter son étendue. Et encore une fois, nous pouvons constater que nous ne sommes finalement qu’une goutte dans l’univers.

Si vous voulez en savoir plus sur Herschel, vous pouvez vous rendre à cette adresse.