Et si les volcans avaient aidé à ramener la vie après la disparition des dinosaures ?

A l’époque où les dinosaures ont disparu de la surface de la Terre, deux événements importants se produisaient, la chute d’un astéroïde et une activité volcanique extrême. Beaucoup de chercheurs se demandent ainsi si ce dernier phénomène avait quelque chose à voir avec l’extinction de masse des dinosaures ou s’il a au contraire permis à une nouvelle vie de s’épanouir.

Il y a 66 millions d’années, un astéroïde est tombé sur Terre en créant le cratère de Chicxulub actuellement situé sous la péninsule du Yucatan au Mexique. Le choc a été si intense que les conséquences de l’impact ont causé l’extinction de masse des dinosaures.

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Durant la même période, dans un intervalle de moins d’un million d’années, environ 500 000 km de lave provenant des Deccan Traps a coulé sur la majeure partie de l’Inde et aussi dans l’océan.

D’après une étude récemment publiée, des chercheurs ont entrepris d’examiner ce qui a réellement causé l’extinction des dinosaures. Ils ont aussi essayé de savoir si l’activité volcanique à Deccan Traps a pu avoir une influence sur la vie après cette extinction.

Astéroïde ou volcan ?

A la question de savoir s’il existait une relation entre les deux catastrophes majeures, Pincelli Hull, co-auteur, répond que cela ressemble à une coïncidence extraordinaire, vu l’intervalle de temps assez court entre les deux événements. D’après la nouvelle étude, on n’a pas encore trouvé de consensus concernant un éventuel lien entre les deux. Toutefois, il semblerait que l’impact d’astéroïde ait été la cause première de l’extinction.

Lors de l’étude, les chercheurs se sont concentrés sur l’émission de gaz pendant une éruption volcanique. Ils ont ainsi pu analyser les effets au cours du temps des émissions de dioxyde de carbone et de soufre sur les températures globales. Ainsi, en comparant les résultats de leurs simulations et modèles avec les températures globales pendant cette période, il a été découvert qu’au moins la moitié du dégazage au niveau du Deccan Traps s’était produit longtemps avant la chute de l’astéroïde.

Donc, l’événement qui a eu lieu lors de l’extinction des dinosaures était bel et bien l’impact de l’astéroïde.

Concernant l’activité volcanique

Les chercheurs ont aussi découvert qu’effectivement, les gaz volcaniques provenant du Deccan Traps, auraient pu soutenir l’épanouissement d’un grand nombre d’espèces après la disparition des dinosaures. D’après l’article, ils ont trouvé des preuves qui soutiennent la théorie selon laquelle le volcanisme après l’événement suggère un rôle pour le volcanisme par rapport à la récupération de la biodiversité.

Les auteurs suggèrent également que les activités volcaniques auraient pu provoquer des changements au niveau du cycle du carbone. Cela aurait permis aux océans d’absorber une grande quantité de dioxyde de carbone.

D’après les auteurs de l’étude, le volcanisme au niveau de Deccan Traps a donc pu contribuer à l’avènement des espèces et des communautés du Cénozoïque lors de la période après l’extinction. Toutefois, d’autres causes pourraient aussi expliquer le développement de la vie sur Terre après l’impact.

Mots-clés paléontologie