HD 131399Ab, l’exoplanète aux trois étoiles

Des planètes à deux étoiles, on connaît. Dans l’univers de la science-fiction, bien sûr, avec l’exemple bien connu de Tatooine, mais aussi et surtout dans la réalité. On a pu observer il y a quelques temps déjà de telles planètes, et ça continue.

Mais HD 131399Ab est une exoplanète qui a été découverte tout récemment et qui ne manque pas d’intérêt. La planète ne possède pas une étoile, ni même deux, mais bel et bien trois. Une configuration que l’on pensait jusque-là impossible.

HD 131399Ab

HD 131399Ab, une planète qui possède trois étoiles

Et pourtant, encore une fois, la réalité nous montre que nous sommes encore loin de tout savoir.

Une planète qui possède trois étoiles

L’exoplanète répondant au doux nom de HD 131399Ab est située à environ 320 années lumière de la Terre. C’est loin, mais c’est une distance à l’image de la dimension impressionnante de ce système.

L’étoile principale de celui-ci possède une masse qui est 80% supérieure à celle de notre Soleil. Autour d’elle, deux autres étoiles gravitent, à pas moins de 300 unités astronomiques (sachant qu’une unité astronomique équivaut à la distance Terre-Soleil). Ces deux étoiles sont elles-mêmes éloignées de 10 unités astronomiques et gravitent l’une autour de l’autre.

C’est à peu près au tiers de la distance entre l’étoile principale et ce couple que se situe HD 131399Ab. Avec une orbite d’environ 80 unités astronomiques, l’année sur cette planète dure 550 de nos années, et la température à sa surface avoisine les 580°C.

La moitié de l’année (ce qui représente tout de même 275 de nos années à nous), ce sont ainsi trois “soleils” qui sont visibles dans le ciel de HD 131399Ab. De quoi rendre jaloux le Nord de la France qui peine à en voir un seul.

Le truc avec HD 131399Ab, c’est qu’avant de la découvrir, on pensait qu’un tel système ne pouvait être stable. Et pourtant, il y a (seulement) 16 millions d’années s’est formée cette planète, qui s’est placée là tout naturellement.

Depuis, son orbite est donc stable, et c’est bien ça qui est impressionnant. Car l’équilibre des forces entre ces trois étoiles est fragile : une seule petite perturbation, et HD 131399Ab pourrait être éjectée du système à tout jamais.