Internet menacé par une tempête solaire

Une tempête solaire extrême ou éjection de masse coronale risque de provoquer une panne mondiale d’Internet pendant plusieurs jours.

Les scientifiques savent depuis longtemps le danger que représentent les tempêtes solaires. Elles peuvent occasionner des pannes de courant prolongées. Les pannes pourraient concerner l’ensemble des réseaux électriques mondiaux. Sangeetha Abdu Jyothi, informaticienne à l’Université de Californie à Irvine, a examiné les éventuelles répercussions d’une tempête solaire sur Internet. Elle a annoncé lors de la conférence SIGCOMM 2021 que l’infrastructure mondiale de fibres optiques est vulnérable face à une éjection de masse coronale.

Des câbles Ethernet branchés sur un switch
Crédits Pixabay

Une tempête solaire majeure serait en mesure de provoquer des dégâts importants sur les répéteurs connectés aux câbles sous-marins.

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Les défaillances pourraient être inquiétantes

Une éjection de masse coronale extrême qui se dirige vers la Terre transporte des quantités massives de particules solaires magnétisées. Elle risque d’endommager les réseaux électriques. Le réseau Internet mondial ne sera pas non plus à l’abri d’un éventuel dysfonctionnement. Abdu Jyothi a rappelé que la tempête solaire majeure de 1859 a troublé le réseau télégraphique mondial. Les compagnies d’électricité savent que les éjections de masse coronale sont dangereuses, d’où les mesures prises pour éviter le moindre souci technique.

Mais aujourd’hui, les câbles Internet sous-marins ne sont pas préparés pour faire face à un tel désastre. Ils ne sont pas suffisamment enterrés sous terre. Les composants sont donc vulnérables, notamment les répéteurs. Ces dispositifs sont utilisés pour amplifier les signaux sur de longues distances. En outre, la composition du fond marin est différente, certains points d’échouage sont plus sensibles que d’autres. Un câble sous-marin tout entier risque de devenir inutilisable à cause des pannes de répéteurs. Une tempête solaire massive pourrait aussi toucher les équipements en orbite autour de la Terre, ce qui risque de faire des ravages sur le réseau Internet par satellite. Selon Abdu Jyothi, les chercheurs ont une compréhension limitée de l’étendue des dégâts d’une éjection de masse coronale à grande échelle sur Internet.

L’informaticienne explique qu’une tempête solaire extrême est une réelle menace pour Internet et les réseaux électriques modernes. Toujours d’après elle, il est tout à fait probable qu’un incident majeur se produise dans les années à venir. L’impact sera plus important autour des pôles magnétiques terrestres. Les câbles installés dans certaines régions du monde sont donc plus fragiles.

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Perte massive de connectivité

Les risques sont importants pour les câbles sous-marins qui relient les continents. L’infrastructure Internet actuelle n’est pas protégée contre une tempête solaire excessive. La perturbation pourrait entrainer une déconnexion involontaire massive d’envergure mondiale. Abdu Jyothi précise que les chercheurs n’ont pas encore suffisamment de données pour se préparer à une telle éventualité. Les informations dont ils disposent concernent en grande partie les réseaux électriques. D’ailleurs, il est relativement difficile d’observer les conséquences du phénomène sous l’océan.