iSight : la NASA maintient la mission malgré la tempête martienne

Une tempête de poussière planétaire sévit actuellement sur Mars. Cependant, les responsables de la NASA déclarent que cette tempête ne devrait pas poser problème au déroulement de la mission que l’agence prévoit bientôt d’effectuer sur la planète rouge.

L’atterrisseur à énergie solaire Insight de la NASA devrait ainsi se poser sans encombre sur la planète rouge cet automne malgré la présence de la tempête.

Selon Richard Zureck, le scientifique en chef du Mars Program Office au Jet Propulsion Laboratoty (JPL) de la NASA, la tempête qui fait rage actuellement sur Mars devrait s’atténuer lorsqu’Insight arrivera sur la planète en novembre 2018. Il ajoute que même si la tempête continue de sévir ou qu’une autre tempête prenne sa place, cela ne causera aucun souci à l’atterrissage d’Insight.

Le seul souci serait que la brume poussiéreuse que créera la tempête dans l’atmosphère puisse affecter le fonctionnement des instruments scientifiques d’Insight.

Une tempête qui a débuté en mai 2018

Les scientifiques ont observé les phénomènes de tempêtes de poussière martiennes lors des précédentes missions de la NASA. Ils ont appris que ces tempêtes pouvaient apparaître brusquement et durer des semaines, voire même des mois. La tempête qui a lieu actuellement sur Mars a débuté à la fin de mai 2018. Elle n’était d’abord qu’une petite tempête locale, mais elle a rapidement pris de l’ampleur et a généré plusieurs autres petites tempêtes actives qui encerclent maintenant toute la planète.

Les responsables de la NASA ont indiqué que si la tempête sévit durant la durée maximale observée jusqu’à maintenant, alors elle devrait disparaître juste avant l’arrivée d’Insight, mais laissera probablement les traces de son passage dans l’atmosphère de la planète rouge. Le chef de l’équipe Entry, Descent and Landing (EDL), Rob Grover, a déclaré que cette tempête aura un impact sur la distribution de l’air dans l’atmosphère martienne.

Insight pourrait rencontrer le même problème qu’Opportunity

La mission d’Insight est de cartographier l’intérieur de la planète rouge. Pour ce faire, l’atterrisseur utilisera des instruments scientifiques alimentés par de l’énergie solaire. Toutefois, le problème réside dans la situation où l’actuelle tempête de poussière persiste ou si une nouvelle tempête survient sur Mars.

Matt Siegler, chercheur au Planetary Science Institute en Arizona craint que, dans cette situation, la tempête de poussière va couvrir les panneaux solaires, ne permettant à l’atterrisseur ni de se recharger ni de déployer ses instruments.

Ce problème est le même que rencontre actuellement le rover Opportunity de la NASA qui, fonctionnant à l’énergie solaire, a dû entrer dans un mode veille le temps que la tempête passe et que le ciel se dégage afin de pouvoir recharger ses batteries, ce qui risque de n’arriver qu’après des mois.

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