La première exolune détectée n’existe peut-être pas

En 2017, Alex Teachey et David Kipping, deux scientifiques de l’Université Columbia, ont découvert ce qui semblait être la toute première exolune détectée. L’objet a été nommé Kepler-1625b I, ou Neptlune, par ses découvreurs. Les deux astrophysiciens ont abouti à cette conclusion à partir des données obtenues par le télescope spatial Kepler.

Ils ont appliqué la technique du transit planétaire, et ont remarqué une baisse de luminosité, outre que celle ayant été provoquée par la planète.

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Crédits Pixabay

Or, selon une nouvelle étude effectuée par d’autres chercheurs, la présumée exolune pourrait ne pas exister. L’équipe, menée par Laura Kreidberg du Centre d’astrophysique d’Harvard-Smithsonian dans le Massachusetts, a traité séparément les mêmes données que celles qui ont été utilisées par les auteurs de la découverte.

Les résultats de l’étude ont été publiés dans le journal Astronomy & Astrophysics et le site arXiv.org.

La baisse supplémentaire de lumière avait disparu

L’exolune était supposée être en orbite autour de Kepler-1625b. Cette exoplanète, dont la taille dépasse légèrement celle de Jupiter, est située à 4000 années-lumière de la Voie lactée.

Or, l’équipe de Laura Kreidberg a constaté que la baisse supplémentaire de lumière, supposée être causée par la présence de l’exolune, avait disparu. Leurs analyses ont été examinées par les deux chercheurs qui ont effectué la première étude. Ils n’ont trouvé aucune différence par rapport aux étapes scientifiques parcourues dans les deux études.

« J’ai fait de mon mieux pour reproduire les étapes exactes des auteurs originaux et j’ai constaté que je ne pouvais pas reproduire leurs résultats », a raconté Laura Kreidberg. « Nous discutons des sources possibles de la divergence dans nos résultats et concluons que le signal de transit lunaire trouvé par Teachey & Kipping était probablement un artefact de la réduction des données », a rapporté son équipe.

« Aucune des deux équipes n’a pu identifier quoi que ce soit que l’autre équipe ait fait incorrectement », a également déclaré Kipping. « Nous ne pouvons pas mettre le doigt sur quoi que ce soit qui pourrait causer la différence dans ces deux analyses et c’est ce qui est frustrant. »

Une impasse astronomique

Kipping et Teachey ont demandé d’observer à nouveau l’étoile Kepler-1625 avec le télescope Hubble. La requête a été refusée. Pour l’heure, le problème reste « une impasse astronomique ».

Néanmoins, les chercheurs espèrent bientôt trouver une exolune ailleurs. « Ce n’est qu’une question de temps avant que nous en trouvions une », a affirmé Kreidberg. « Mais je ne pense pas que ce soit celle-là. »

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