Les astéroïdes à l’origine de l’eau sur Mars ?

Il existe un groupe de météorites, appelées nakhlites, qui sont d’origine martienne. Dernièrement, une équipe internationale de chercheurs a analysé deux échantillons de ces roches spatiales venues de la planète rouge. Pour ce faire, ils ont utilisé une nouvelle technique appelée « diffraction par rétrodiffusion d’électrons ».

D’après les résultats de l’étude, des impacts d’astéroïdes auraient joué un rôle fondamental dans le processus de formation de l’eau courante sur la surface de la planète.

Cratère Mars

Crédits NASA

Selon les experts, il y a 633 millions d’années, un astéroïde aurait percuté Mars. Cet évènement aurait créé un immense cratère dans la roche volcanique et aurait fait fondre la glace sous la surface de la planète. Ensuite, il y a environ 11 millions d’années, un autre impact aurait eu lieu, expédiant les météorites du cratère vers la Terre.

L’étude a été financée par Science and Technology Facilities Council (STFC). Les résultats ont récemment été présentés dans Science Advances.

Deux impacts d’astéroïde

L’équipe a été constituée de chercheurs de l’Université de Glasgow, de l’Université de Leeds, de l’Université d’Uppsala, d’Oxford Instruments Nanoanalysis, de l’Université de Pise, de l’Université de New South Wales et de l’Université Curtin.

Ils ont examiné deux échantillons de nakhlite : le « Miller Range 03346 », trouvé en 2003 en Antarctique, et le « Lafayette », découvert dans la collection d’échantillons de roche de l’Université Purdue en 1931.

« Cet impact a été suffisamment important et chaud pour faire fondre la glace sous la surface martienne et l’envoyer dans les fissures nouvellement formées dans la roche – formant ainsi un système hydrothermal temporaire sous la surface de Mars, ce qui a modifié la composition des minéraux dans les roches, à proximité de ces fissures », a déclaré Luke Daly, un spécialiste du système solaire, concernant le premier impact.

Ainsi, la collision avec un astéroïde serait « le mécanisme mystérieux de génération d’eau liquide dans les nakhlites » qui s’est produit longtemps après l’extinction du volcan dont ils émanent.

Le second impact aurait eu « la bonne combinaison d’angle et de force pour faire sauter les roches de la surface de la planète et commencer leur long voyage spatial vers la Terre ».

À la recherche d’un édifice volcanique complexe

Pour l’heure, les scientifiques n’arrivent pas encore à localiser avec précision la provenance de ces nakhlites. Toutefois, ils essaient d’approfondir les études sur la géologie martienne.

Ils sont actuellement à la recherche d’un édifice volcanique complexe, d’environ 1,3 à 1,4 milliard d’années, avec un cratère d’environ 633 millions d’années et un autre d’environ 11 millions d’années.

« C’est un travail de détective interplanétaire qui est toujours en cours, mais nous voulons résoudre l’affaire », a déclaré Luke Daly.

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