Les corbeaux, des oiseaux particulièrement futés

Les corbeaux peuvent reproduire des objets de mémoire et améliorer leurs conceptions au fil du temps. L’habileté de créer une image mentale d’un objet puis de la recréer est quelque chose que l’on ne voit habituellement que chez les humains. Les experts ont cependant mis des corbeaux à l’épreuve en formant les oiseaux à construire des formes à partir de carton en leur offrant par la suite une récompense s’ils ont fait le bon choix.

Dans un article sur les résultats des recherches, les auteurs ont déclaré : « L’évolution culturelle cumulative se produit lorsque les traditions sociales accumulent des améliorations au fil du temps. Chez les humains, l’évolution culturelle cumulative dépend d’une suite unique de capacités cognitives, y compris l’enseignement, le langage et l’imitation. »

Il semblerait que cela soit également en partie le cas pour les corbeaux. Une telle affirmation n’a pas manqué de faire réagir la communauté scientifique.

Des recherches édifiantes

Les chercheurs ont découvert que les corbeaux amélioraient leurs propres conceptions en recréant puis en modifiant les modèles qu’ils avaient mémorisés. Les experts des universités de Cambridge et d’Auckland ont formé huit corbeaux calédoniens pour déposer des morceaux de papier de différentes tailles dans un distributeur automatique afin de recevoir des récompenses. Les critères de réussite concernaient la taille de l’objet.

Une fois que les corbeaux ont été formés pour reconnaître les tailles adéquates, l’équipe leur a fourni un grand morceau de carton, mais pas de modèles physiques des formats de papier utilisés précédemment.

Ils ont découvert que les corbeaux déchiraient la carte pour former des objets de taille similaire aux morceaux de papier grâce auxquels ils avaient reçu une récompense.

Une recherche controversée

Ces expériences ont montré que les corbeaux ont pu reformer une image mentale de leurs conceptions d’un outil. « Les corbeaux néo-calédoniens qui fabriquent des outils présentent des caractéristiques de culture cumulative, mais cette affirmation est controversée, en partie parce que ces oiseaux ne semblent pas aptes à imiter. » ont déclaré les chercheurs.

Une hypothèse alternative est que l’aptitude des corbeaux pourrait être transmise culturellement à travers un processus d’appariement mental.

Pour l’instant, l’exactitude de la capacité des corbeaux à reproduire un outil nécessite donc plus de recherches pour en connaître la réelle origine.

Les résultats complets ont été publiés dans la revue à accès libre Scientific Reports.

Mots-clés animaux