L’Inde a perdu le contact avec son orbiteur martien

Après 8 ans en orbite autour de la planète Mars, l’engin spatial MOM ou Mars Orbiter Mission de l’Inde pourrait être arrivé au bout de son parcours. En effet, les stations au sol opérées par l’ISRO ou Indian Space Research Organisation viennent de perdre le contact avec l’appareil.

Pour le moment, la cause précise de cette perte de contact n’a pas encore été confirmée. Il est possible que l’appareil ait brûlé tout son carburant, ou que sa batterie soit tombée à plat, ou encore qu’une manœuvre automatisée ait coupé les communications.

Orbiteur MOM
Crédits NASA/ISRO/Robert Lea

Le MOM, aussi connu sous le nom de Mangalyaan, a largement dépassé sa durée de vie prévue de six à dix mois. Il a été lancé en novembre 2013 et est arrivé en orbite martienne an septembre 2014.  

Les causes les plus probables

D’après les explications, l’orbiteur MOM est équipé de trois panneaux solaires montés sur l’un de ses côtés. L’ensemble du système peut produire 800 Watts de puissance, ce qui permet de recharger une batterie lithium-ion. Dernièrement, l’engin a été pris dans une série d’éclipses qui a pu avoir un effet sur sa capacité à se recharger.

Un responsable de l’ISRO a indiqué que récemment, il y a eu plusieurs éclipses  qui se sont succédé. Une de ces éclipses a duré 7 heures et demie. Mais la batterie de l’orbiteur a été conçue pour survivre à une éclipse qui dure au maximum 1 heure et 40 minutes. Une éclipse plus longue pourrait ainsi vider la batterie au-delà de la limite supportée.

A part le fait d’avoir sa batterie vidée, il est aussi possible que l’appareil ait utilisé tout son carburant. A son départ, le satellite avait à son bord un total de 852 kg de carburant pour alimenter son propulseur principal et 8 petits propulseurs utilisés pour le contrôle de l’attitude. En avril dernier, MOM s’est réveillé après une longue éclipse. Il est possible que l’engin ait consommé le carburant qui restait pour se rétablir.

Il y a également une autre hypothèse concernant la perte de contact avec l’orbiteur MOM. Il est possible qu’après une éclipse, le système automatisé du satellite lui ait fait exécuter une manœuvre pour changer de direction. Cela aurait pu faire dévier l’antenne principale qui est normalement pointée vers la Terre.

La fin selon l’ISRO

Auparavant, l’orbiteur indien a déjà pu sortir de blackouts similaires à ce qui se passe actuellement. Au cours de ses deux premières années autour de Mars, il a pu se rétablir automatiquement sans aucune aide de la Terre. Aujourd’hui, les premières indications suggèrent que ce dernier blackout pourrait bien être permanent, et que l’appareil ne pourra pas se rétablir quelle qu’en soit la cause.

Selon un scientifique de l’ISRO, ils sont maintenant en train de chercher la raison exacte de cette perte de contact, qu’il s’agisse d’épuisement du carburant ou d’incapacité à communiquer. Attendons ainsi de voir si les ingénieurs de l’ISRO pourront finalement isoler la cause de ce qu’on peut qualifier de fin de l’orbiteur MOM.

SOURCE: Space.com

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