Mission Trident ou quand la NASA veut envoyer une sonde vers la lune glacée de Neptune

Triton fait partie des quatorze satellites naturels de Neptune. Et d’après ce qu’on en sait, c’est le seul satellite connu du système solaire orbitant dans le sens inverse de celui de sa planète. Et ça ne s’arrête pas là.

La fameuse lune glacée de Neptune pourrait en effet abriter un océan souterrain, et serait alors propice à accueillir la vie. C’est d’ailleurs une des principales raisons pour laquelle la NASA veut commanditer l’envoi d’une sonde pour voir cela de plus près, dans le cadre de la mission Trident.

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La mission Trident aura ainsi trois objectifs : le premier étant de déterminer les facteurs nécessaires à son habitabilité (magnétisme, atmosphère, présence de l’eau, etc.), le second étant l’exploration des étendues inexplorées du système solaire du côté de la ceinture de Kuiper (programme Discovery) et le troisième objectif, d’en savoir plus sur son relief particulier.

Une lune bizarre, mais étrangement pertinente pour la science

Pour le Dr Louise Prockter, chercheuse rattachée à la mission Trident, Triton a toujours été « l’un des corps les plus excitants et les plus intrigants du système solaire ».

Mais jusqu’à présent, on ne sait de cette lune que les 40 % de sa surface glacée qu’on a pu observer grâce à Voyager 2 durant l’été 1989. Les données le concernant restent donc incomplètes.

On compte donc sur la mission Trident pour nous apporter du neuf à son sujet. D’ailleurs, l’hypothèse selon laquelle cette lune pourrait être habitable, grâce à la présence d’un océan liquide souterrain sera mise à l’épreuve avec Trident.

D’autre part, Triton semble si différent des autres lunes gravitant autour de Neptune. Outre son orbite inversée, sa surface est encore jeune, elle a peut-être seulement 10 millions d’années. Ce qui fera également l’objet d’une étude et d’une cartographie.

À juste titre, le Dr Karl Mitchell, également membre de l’équipe Trident, indique que « Triton est bizarre, mais pourtant étrangement pertinent, en raison de ce que nous pourrions y apprendre ».

Attendre au moins 2025 pour le lancement de la mission Trident

La date de lancement de la mission Trident est prévue en octobre 2025, voire octobre 2026 pour pouvoir profiter d’une fenêtre unique en 13 ans au cours de laquelle, la Terre sera correctement alignée avec Jupiter. La sonde spatiale pourra ainsi être facilement orientée vers Triton.

Pour information, Trident emportera avec lui, entre autres, une caméra d’imagerie plein format afin de capturer une zone riche en panaches que la sonde Voyager 2 a exploré auparavant.

Et il se positionnera de manière à ce que le Soleil puisse illuminer le côté sombre de la lune de Neptune. Cela permettra aux scientifiques d’en savoir plus à quel point Triton est actif.