On cherchait peut-être la vie extraterrestre au mauvais endroit

Après avoir étudié une exoplanète appelée LHS 3844b, une équipe d’astronomes a conclu que les planètes chaudes et rocheuses ne peuvent pas supporter une atmosphère. Par conséquent, elles ne seraient pas non plus en mesure de soutenir la vie.

Les scientifiques qui ont réalisé la recherche pensent que les autres mondes présentant les mêmes caractéristiques que LHS 3844b sont aussi inhabitables. C’est ainsi qu’ils ont exclu toute une classe d’exoplanètes de la recherche de la vie extraterrestre.

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Les chercheurs ont établi que LHS 3844b gravite autour de son étoile de manière à ce que le même côté soit toujours tourné vers l’intérieur.

Une dynamique similaire à la Lune, donc. De ce fait, le côté exposé à l’étoile hôte est largement plus chaud, soit de plus de mille degrés, que l’autre.

La température sur le côté chaud est de 767 degrés Celsius. Celle du côté qui n’est pas exposé à l’étoile serait approximativement de -273 degrés Celsius. Les résultats de la recherche ont été publiés lundi dernier dans la revue Nature.

Pour canaliser les efforts de recherche

L’équipe estime que la conclusion de l’étude pourrait aider les astronomes à restreindre les recherches. Bien qu’elle soit située dans une zone habitable, LHS 3844b n’est pas dotée d’une atmosphère. Or, si c’était le cas, il serait probable que ces températures extrêmes s’annulent pour former un climat plus tempéré et planétaire.

Abraham Loeb, astronome au Centre d’astrophysique de l’Université de Harvard et à la Smithsonian Institution, fait partie des auteurs de la présente étude. « Pour avoir la vie telle que nous la connaissons, il faut de l’eau liquide. Pour avoir de l’eau liquide, il faut une atmosphère, » a-t-il déclaré à SciAm.

En outre, à travers ces résultats, les scientifiques pourraient mieux comprendre ce qui se trouve ou non dans la zone habitable. Cette dernière est définie comme une région de l’espace où les conditions sont favorables à l’apparition de la vie telle que nous la connaissons sur Terre.

Il y a encore de l’espoir

Tiffany Jansen est une astronome de l’Université Columbia. Elle n’a pas participé à la recherche. Toutefois, elle pense que « la découverte d’un manque d’atmosphère sur cette planète n’enlève rien à la probabilité que les planètes de la zone habitable aient une atmosphère. »

Laura Kreidberg, une astronome de Harvard qui a participé à la recherche, a déclaré à SciAm que cette conclusion pourrait s’expliquer par l’incompréhension des facteurs qui créent et éliminent les atmosphères exoplanétaires. « Si vous étiez un extraterrestre regardant notre système solaire et voyant Mercure, vous seriez un peu découragé », a-t-elle avancé.

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