On pense savoir où se trouverait Planet Nine

Planet Nine existe-t-elle réellement ? Personne ne le sait, mais des astronomes pensent désormais savoir où chercher.

A l’heure actuelle, notre système solaire compte huit planètes, du moins depuis que Pluton a été relégué dans la famille des planètes naines. Mercure est la plus proche du Soleil. Elle est suivie par Venus, la Terre, Mars, Jupiter, Saturne, Uranus et Neptune.

Une image présentant une planète dans la nuit
Image par Comfreak de Pixabay

Toutefois, cela fait maintenant quelques années que des astronomes se demandent si une neuvième planète ne se cacherait pas aux confins de notre système.

Planet Nine, une neuvième planète cachée dans le système solaire ?

Tout a en effet commencé lorsque deux astronomes ont repéré des comportements étranges dans l’orbite de plusieurs objets transneptuniens, et donc d’objets situés au-delà de l’orbite de Neptune.

Ils ont commencé par penser que ces derniers étaient influencés par la force gravitationnelle du Soleil avant de se raviser. Ils ont alors énoncé une hypothèse très intéressante. Une hypothèse disant en substance qu’un autre corps massif pourrait se situer en périphérie de notre système, par delà la ceinture de Kuiper. Un monde massif et dont l’attraction gravitationnelle serait telle qu’elle pourrait influencer ces corps transneptuniens.

Planet Nine, ou Planète 9 en français, était né. Et bien sûr, cette théorie a été très discutée dans la communauté scientifique. A force de calcul, les astronomes qui ont énoncé cette hypothèse ont même dressé son portrait robot, décrivant une planète immense et ayant besoin de plusieurs millénaires pour tourner autour de notre étoile.

A lire aussi : Du nouveau à propos de la fameuse Planet Nine

Une théorie qui ne fait pas l’unanimité

Toutefois, en dépit de l’excitation des premiers temps, Planet Nine n’a pas fait totalement l’unanimité au sein de la communauté scientifique et de nombreux astronomes doutent ainsi de son existence. Le seul moyen de prouver cette théorie serait donc d’observer directement la planète.

Ce qui est cependant compliqué. Si Planet Nine existe et si la planète orbite réellement dans la périphérie du système solaire, alors elle peut être absolument n’importe où. Et bien sûr, son éloignement ne faciliterait pas son observation.

Michael E. Brown et Konstantin Batygin, les deux astronomes à avoir évoqué pour la première fois la théorie de Planet Nine, ont donc repris le dossier depuis le début, en menant de nouvelles simulations.

A lire aussi : Et si Planet Nine était un mini trou noir ?

Une nouvelle orbite possible

Des simulations visant bien entendu à calculer l’orbite probable de cette mystérieuse planète. Ils ont décrit le fruit de leur travail dans un article publié par l’Université Cornell. Il peut être consulté à cette adresse, mais attention car il n’a pas encore fait l’objet de discussion parmi les pairs des deux spécialistes.

Et justement, avec ces nouveaux calculs, les deux astronomes ont réussi à déterminer l’orbite probable de la planète, une orbite qui la mènerait finalement un peu plus proche du Soleil que nous ne le pensions.

Alors bien sûr, pour le moment, une observation directe reste compliquée, mais cela devrait rapidement changer avec le déploiement de nouveaux observatoires et de nouveaux télescopes spatiaux.

Crédits : CalTech/R. Hurt (IPAC)

Mots-clés planet nine