Selon Harvard, les exoplanètes abritant de l’eau seraient assez communes

En 1992, les chercheurs ont découvert des planètes orbitant autour d’autres étoiles : les exoplanètes. Actuellement, les scientifiques recensent approximativement quatre mille exoplanètes confirmées et potentielles. Elles peuvent être principalement divisées en deux catégories : celles dont le rayon planétaire est environ 1,5 fois celui de la Terre et celles dont le rayon moyen est environ 2,5 fois supérieur à celui de la Terre.

Dernièrement, un groupe de scientifiques internationaux a analysé les exoplanètes à partir des données obtenues via le télescope spatial Kepler et la mission Gaia. Les chercheurs ont conçu un modèle informatique de leur structure interne. D’après les résultats, un grand nombre d’exoplanètes connues abriterait une quantité importante d’eau (jusqu’à 50 %).

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Les chercheurs ont eu l’occasion de présenter les résultats de leur travail lors de la conférence Goldschmidt à Boston.

Des mondes aquatiques contenant de grandes quantités d’eau

« C’était une énorme surprise de se rendre compte qu’il devait y avoir tant de mondes d’eau », a déclaré le chercheur principal, le Dr Li Zeng de l’Université de Harvard.

« Nous avons examiné la relation entre la masse et le rayon et avons développé un modèle qui pourrait expliquer la relation », a expliqué le chercheur. « Le modèle indique que les exoplanètes qui ont un rayon d’environ 1,5 rayon de la Terre ont tendance à être des planètes rocheuses (typiquement x5 la masse de la Terre), tandis que celles ayant un rayon de x2,5 le rayon de la Terre (avec une masse autour de x10) celle de la Terre) sont probablement des mondes aquatiques », a-t-il poursuivi.

« C’est de l’eau, mais pas comme on en trouve couramment sur Terre », a souligné Li Zeng. Il estime que leur température à la surface se situe entre 200 et 500 degrés Celsius. « Leur surface peut être enveloppée dans une atmosphère dominée par la vapeur d’eau, avec une couche d’eau liquide en dessous », a-t-il déclaré. En profondeur, il pense que cette eau se transformerait en des glaces à haute pression avant d’atteindre le noyau rocheux solide.

« La beauté du modèle réside dans le fait qu’il explique à quel point la composition est liée aux faits connus sur ces planètes », s’est-il enthousiasmé.

35% de toutes les exoplanètes connues

Ainsi, d’après le modèle, 35% de toutes les exoplanètes connues qui sont plus grandes que la Terre devraient être riches en eau. « Ces mondes d’eau se sont probablement formés de manière similaire aux noyaux géants (Jupiter, Saturne, Uranus, nous en trouverons dans notre propre système solaire », a noté le chercheur.

Le chercheur espère en savoir plus grâce aux prochains résultats de la mission TESS, avec un suivi spectroscopique au sol. « Le télescope spatial de la prochaine génération, le télescope spatial James Webb, caractérisera, espérons-le, l’atmosphère de certains d’entre eux. C’est un moment excitant pour ceux qui s’intéressent à ces mondes éloignés », a-t-il également affirmé.

« Il est étonnant de penser que les exoplanètes énigmatiques de taille intermédiaire pourraient être des mondes aquatiques contenant de grandes quantités d’eau. Espérons que l’observation de l’atmosphère dans les futures atmosphères de vapeur épaisse puisse soutenir ou réfuter les nouvelles découvertes », s’est exprimé le professeur Sara Seager, professeur de science planétaire au Massachusetts Institute of Technology et directrice scientifique adjointe de la mission TESS (Transpective Exoplanet Survey Satellite).

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