Tau Ceti abriterait deux planètes potentiellement habitables

Tau Ceti n’a visiblement pas encore livré tous ses secrets. Des astronomes britanniques ont en effet détecté quatre planètes dans l’orbite de l’étoile et deux d’entre elles seraient potentiellement habitables.

Tau Ceti se trouve dans la partie méridionale de la constellation de la Baleine et donc dans le bras d’Orion. Située à environ douze années-lumière de notre propre planète, cette étoile est également le vingt-deuxième astre le plus proche de notre Soleil et il occupe donc une place de choix dans le cœur des astronomes et des amoureux de l’espace.

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Ce n’est cependant pas sa seule particularité. L’astre ressemble également beaucoup à notre propre étoile et il serait accompagné de plusieurs planètes.

Tau Ceti, une étoile pas comme les autres

Pour toutes ces raisons, Tau Ceti a fait l’objet de plusieurs études poussées et l’étoile a même été placée sur écoute pendant plusieurs années par le SETI. Toutefois, l’institut n’a trouvé aucun signal susceptible d’appartenir à une civilisation extraterrestre en plus de deux cents heures d’observation.

Cela n’a cependant pas entamé l’enthousiasme des astronomes et plusieurs études supplémentaires ont été menées dans les années suivantes.

L’Université du Hertfordshire a ainsi monté une équipe d’astronomes plus tôt dans l’année afin de collecter de nouvelles données sur l’étoile, son système et les différentes planètes le composant. La pêche a été fructueuse et les chercheurs ont ainsi découvert quatre corps extrêmement massifs situés dans l’orbite de l’astre.

D’après leurs évaluations, ces planètes seraient toutes de type rocheux et elles seraient donc proches de la Terre, Mars ou Vénus. Leur masse varierait cependant d’un corps à l’autre et elle serait ainsi comprise entre 1,5 et 10 fois celle de notre propre planète.

Deux planètes habitables ?

Le plus intéressant reste cependant à venir, car deux de ces planètes se trouveraient dans la zone d’habitabilité dans leur étoile, et donc à une distance suffisante pour pouvoir héberger de l’eau à l’état liquide.

Tout n’est pas rose pour autant. En poussant plus loin leurs investigations, les astronomes ont également réalisé que l’étoile était entourée par un disque de débris. Il est donc possible que ses étoiles soient régulièrement bombardées par des astéroïdes.

Pour la petite histoire, il faut tout de même rappeler que Tau Ceti occupe aussi une place importante dans la science-fiction et elle apparaît ainsi dans plusieurs ouvrages et dans plusieurs films. Parmi les plus connus, on peut notamment citer le magnifique Hyperion de Dan Simmons ou encore le second film de l’univers Star Trek.

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