Tiangong-1 : la Station Spatiale chinoise devrait s’écraser sur la Terre en mars

Quelque part vers fin mars 2018, une station spatiale chinoise dénommée Tiangong-1 va retomber sur Terre – et il se peut que des pièces de taille importante traversent notre atmosphère.

Les débris qui pourraient pleuvoir du ciel suite à la descente du module causent donc quelques préoccupations. Mais il semblerait qu’il n’y ait rien à craindre…

Tiangong-1

Jusqu’à 3,6 tonnes de débris à craindre

Des satellites et des vaisseaux spatiaux tombent sur la Terre tout le temps. Les véhicules spatiaux en orbites inférieures sont bombardés en continu par de petites particules dans la haute atmosphère de la planète, ce qui finit par les entraîner vers le bas. Mais habituellement, ces objets qui tombent sont assez petits ou constitués de telle sorte qu’ils brûlent en toute sécurité en rentrant dans l’atmosphère.

Le problème avec Tiangong-1 c’est que la station est plutôt massive. Lancée en 2011, Tiangong-1 était en effet la toute première station spatiale chinoise en mesure d’accueillir un équipage. Le module pèse ainsi près de 8,5 tonnes et est assez dense. On estime qu’environ 10 à 40% d’un vaisseau spatial redescend sur Terre.

Pour les petits satellites, ce n’est pas beaucoup. Mais pour Tiangong-1 cela représente entre 900 kg et 3,6 tonnes de débris.

Une chute sans danger à priori

La station spatiale chinoise n’était pas vraiment destinée à durer au-delà de 2013, mais la Chine a décidé de prolonger sa durée de vie de quelques années. Puis en 2016, l’Agence spatiale chinoise a annoncé qu’elle avait perdu le contact et le contrôle de la station spatiale. Et son orbite s’est lentement dégradée depuis, ce qui signifie qu’elle va finalement faire une rentrée incontrôlée dans l’atmosphère. Autrement dit : « On ignore où elle va tomber exactement. »

Le United States Space Surveillance Network et les agences spatiales des autres nations surveillent Tiangong-1 de près, mais tout ce que nous savons vraiment à ce stade c’est que la station va tomber entre 43 degrés Nord et 43 degrés Sud. Cela peut sembler être une grande zone, mais la majeure partie de la surface de la Terre incluse dans cette région est couverte d’océan.

Et la plupart des terres incluses sont non peuplées. Tout devrait donc bien se passer, à priori.

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